Oxec S.A. lawsuit (re consultation for hydroelectric plants, Guatemala)

Cahabon_River_Guatemala_Credit_Chixoy_Creative Commons 3.0.

In 2015, a complaint was filed in the Guatemalan Supreme Court of Justice on behalf of the indigenous community Q'Echi against the ministry of Energy and Mining (MEM) which challenged the construction of two hydroelectric dam projects. The plaintiffs contended the dams would violate their rights to life, health, environment, and access to water. The Court ordered a communal consultation process by conducted before the projects can proceed. MEM submitted five agreements which resulted from the consultation process, however some communities contest the validity of these agreements.


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In December 2015, Bernardo Caal Xól filed a complaint on behalf of indigenous community Q´Eqchi against the Ministry of Energy and Mining (MEM).  The complaint, filed with the Guatemalan Supreme Court of Justice, challenges two hydroelectric dam projects by the Guatemala-based companies Oxec S.A. and Oxec II S.A., Oxec and Oxec II, to be built along the Cahabon river.  Both companies are owned by Energy Resources Capital Corporation, registered in Panama.  The complaint alleged that the construction of the dams would violate community members’ rights to life, health, environment & ecobalance, access to water, as well as principles of legality and consultation with indigenous peoples.  The plaintiffs demanded that the licenses for hydroelectric projects be suspended until the indigenous community in the Santa María Cahabón municipality was formally consulted in accordance with the ILO Convention concerning Indigenous and Tribal Peoples in Independent Countries.

On 22 April 2016, the Court allowed the case to proceed and issued a provisional suspension order for the construction works.  On 29 April 2016, Oxec and MEM presented the documents to the Court, presumably confirming that the community consultation had been carried out.  As a result, the Court revoked the previous provisional order.  The community members claimed that the consultation had never taken place and scheduled their own consultation for 31 July 2016.  The company petitioned the civil court of Coban to suspend the consultation, only 48 hours before the scheduled date.  The judge granted the petition, thereby preventing the consultation from happening.

Additionally, four workers of Netzone S.A., a company in charge of Oxec construction, pressed charges against indigenous leader Bernardo Caal, accusing him of illegal detentions and robbery.  In February 2018, the Cobán Tribunal ordered his pre-trial detention.  Bernardo Caal claimed that the accusations were false and were an attempt to silence criticism.  He led the opposition to the dams’ construction and had filed two lawsuits against Oxec, one alleging illegal cutting of trees and one alleging illegal use of national property in the area where the construction would be taking place.  Alianza por la Solidaridad and Greenpeace Spain launched a campaign demanding to free the imprisoned indigenous leader. On 9 November 2018, the court of Alta Verapaz sentenced Bernardo Caal to 7 years and 4 months in prison.

In January 2017, the Supreme Court of Justice pronounced a final decision on the complaint in favour of Bernardo Caal, halting the construction until the question of community consultation was addressed.  In February 2017, the Constitutional Court upheld the suspension of the Oxec hydropower plants construction due to alleged irregularities in the community consultation process.  In May 2017, the Constitutional Court lifted the suspension and granted Oxec permission to resume the works, at the condition that adequate consultation would be carried out within 12 months.

In August 2017, indigenous communities held their own consultation in the municipality of Santa Maria de Cahabon, voting against the dam construction by a large majority.  However, the results of this community-led consultation were not considered as valid by the authorities as the consultation did not comply with the consultation procedure set out in the Constitutional Court’s ruling.  In December 2017, the MEM announced that a consultation with 11 indigenous communities had been carried out in September 2017, resulting in five agreements submitted to the Supreme Court for approval.  The agreements tackle the company’s environmental obligations, elaborate a sustainable development plan for the communities and establish a monitoring mechanism.  The implementation of the agreements will be subject to periodic control by the authorities.

Civil society organisations argue that the consultation process was inadequate because it violated the legal requirement of anteriority and did not  involve all affected communities. The Oxec hydroelectric plant is currently in operation, while Oxec II is still in construction.


- "Guatemala – Oxec Case", Legal Consortium, August 2017
- "Guatemala: Oxec Hydroelectric Station to Resume Operations", Central America Data, 29 May 2017
- "Rivers at Risk in Guatemala", Revue Magazine, 27 Feb 2017
- "Guatemala: Hydroelectric Dam Conflicts Bring Back Past Horrors for Indigenous Communities", Upside Down World, 23 Feb 2017
- "Real Madrid Boss Involved in Dam Threatening 30,000 Mayan Lives", Telesur, 21 Feb 2017
- "Guatemala: Hydroelectrics and Legal Uncertainty", Central America Data, 20 Feb 2017
- "Victory for Guatemala's Mayan People", Telesur, 15 Jan 2017
- "Guatemala’s indigenous water protectors organize to challenge hydroelectric projects", Waging Non-Violence, 30 Nov 2016


- "Bernardo Caal es sentenciado a más de siete años de cárcel por dos delitos", Prensa Libre, 9 November 2018
- “MEM finaliza consultas a 11 comunidades por caso Oxec”, Prensa Libre, 12 December 2017
“La votación contra la hidroeléctrica, en el día en que Jimmy Morales provocó su peor crisis”, Plaza Pública, 28 August 2017
“Consulta de Oxec no fue convocada por el Ministerio de Energía y Minas", Prensa Libre, 24 August 2017
-  “Cacif pide intervención de OIT sobre consultas a comunidades, La Prensa, 24 July 2017
-  "La Corte de Constitucionalidad de Guatemala le permite a la hidroeléctrica Oxec seguir trabajando", El Economista, 26 May 2017
-  ”Hidroeléctrica Oxec reanudará operaciones por orden de la CC”, El Siglo, 26 May 2017
-  “Comité Coordinador de Asociaciones Comerciales, Industriales y Financieraspide a Corre Constitucional que resuelva recursos que mantienen suspendida la hidroeléctrica Oxec”, El Siglo 21, 3 May 2017
-  “Guatemala: Informe sobre violaciones de derechos humanos y ataques a defensores/as por proyectos hidroeléctricos”, Business and Human Rights Resource Centre, 19 March 2017
-  “Potencial cancelación del proyecto hidroeléctrico Oxec causa reacciones perversas”, Centro de Medios Independientes, 27 Feb 2017
-  "Dejan vigente suspensión de hidroeléctrica", El Periodico, 2 February 2017

Court documents

- [PDF] [Available in Spanish] Bernardo Caal vs. Ministerio de Energía y Minas, Decision on the appeal , 26 May 2017
-  [PDF] [Available in Spanish] Bernardo Caal vs. Ministerio de Energía y Minas, Decision on the complaint, 4 Jan 2017


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27 February 2017

Rivers at Risk in Guatemala

Autor(a): Greg Schwendinger, Revue

Across the northern indigenous hinterlands of Guatemala people are up in arms...over the companies involved in damming and mining—particularly hydroelectric projects; over their questionable business practices; deficit of environmental concern; and lack of respect for community well-being and consent, putting rivers at risk.
Incidents both positive and negative continue to play out. In Alta Verapaz, the 195 communities in the Cahabón municipality have been organizing against the Oxec I & II projects for the past year. On Jan. 12, they self-financed a movement of 85 truckloads of villagers to Cobán to demand justice and a "good faith" referendum. In Huehuetenango, the companies' response has been violent....And in Quiché, residents of the Río Copón area are continuing the longest-running, anti-dam resistance movement in the country...
This project...would gravely affect 58 Q'eqchi' communities and have severe environmental impacts...The affected municipalities have responded with popular-vote referendums, with a resounding over-90 percent "no" vote on the project. The situation remains tense.

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3 May 2017

Comité Coordinador de Asociaciones Comerciales, Industriales y Financieraspide a Corre Constitucional que resuelva recursos que mantienen suspendida la hidroeléctrica Oxec

Autor(a): Débora López, Siglo 21 (Guatemala)

…Tras 69 días de suspensión de operaciones de las hidroeléctricas Oxec I y II, la cúpula empresarial solicitó al pleno de magistrados de la Corte de Constitucionalidad (CC) conocer el caso “con celeridad” y no postergar el fallo definitivo. “La CC no debe postergar el fallo definitivo”, dijo el presidente del Comité Coordinador de Asociaciones Comerciales, Industriales y Financieras (Cacif), Antonio Malouf, quien afirmó que la “ausencia de reglamentación de consultas a pueblos indígenas ha traído serias consecuencias como atropello a derechos como al trabajo e industria”…En enero pasado, un fallo de la Corte Suprema de Justicia (CSJ), causó sorpresa pues ordenó suspender temporalmente la operación de los dos proyectos hidroeléctricos Oxec I y Oxec II, sustentando la resolución en que no realizaron las consultas populares requeridas por el Convenio 169...

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Autor(a): Corte de Constitucionalidad (Guatemala)

[Available in Spanish]

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26 May 2017

La Corte de Constitucionalidad de Guatemala le permite a la hidroeléctrica Oxec seguir trabajando

Autor(a): EFE, elEconomista.es

La Corte de Constitucionalidad (CC) de Guatemala autorizó hoy a la hidroeléctrica Oxec, cuyos proyectos estaban suspendidos, a seguir trabajando por el plazo de un año, con la opción de que éste sea prorrogable. El secretario del mayor órgano jurisdiccional del país, Martín de Guzmán, explicó que el pleno adoptó por unanimidad esta decisión, que implica que durante ese tiempo el Ministerio de Energía y Minas tiene la obligación de realizar la consulta "omitida" a las comunidades indígenas aledañas sobre esos proyectos…Guzmán leyó…la resolución, en la que se indica que esta postura busca no afectar la "inversión de la empresa" y garantizar el derecho de las comunidades a ser consultadas, tal y como lo establece la ley…Centenares de indígenas q'eqchies de Santa María Cahabón, en el norte de Guatemala, protestaron el pasado febrero contra las dos hidroeléctricas que, según ellos, construye el Grupo Cobra, del presidente del club de fútbol Real Madrid…La obra es propiedad de Corporación Multi-Inversiones (CMI) de Guatemala, que a su vez subcontrató al Grupo Cobra para la construcción de las hidroeléctricas….Según la prensa local Oxec,S.A. está inscrita en Guatemala, pero pertenece al grupo Energy Resources Capital Corp (ERCC), la cual está registrada en Panamá…

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Autor(a): Central America Data

The Constitutional Court has authorized the continuation of operations of the Oxec I and II Stations for a period of 12 months, while consulting indigenous peoples in the area...The decision comes more than two months after the Court ratified the suspension of operations, for allegedly not consulting indigenous peoples in the area before starting the projects.
Elperiodico.com.get reports that..."The CC...states that if the consultation is not carried out for reasons attributable to the State, the parties may request an extension of the period indicated in order to continue operations...If the consultation is not carried out due to causes attributable to the hydroelectric companies, the MEM will be asked to immediately cancel the operating licenses that have already been granted. However, if this consultation process is not carried out due to causes attributable to indigenous peoples, the hydroelectric projects will continue their operations..."

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24 July 2017

Guatemala: Asociación empresarial, Cacif, pide a la OIT intervenir para que se respete derecho a la consulta ante resoluciones judiciales desfavorables

Autor(a): Rosa María Bolaños y Jessica Gramajo, La Prensa (Guatemala)

El [Comité Coordinador de Asociaciones Agrícolas, Comerciales, Industriales y Financieras ] Cacif solicitó esta semana la urgente intervención del director general de la OIT, Guy Ryder, para que se retome en Guatemala la correcta aplicación del Convenio 169 por los organismos del Estado y evitar la suspensión de proyectos…Entretanto, los sindicatos ya llevaron hace tres semanas otra misiva a la OIT e indicaron que la resolución de la Corte de Constitucionalidad  por el caso de las hidroeléctricas Oxec viola el Convenio 169, porque anula el principio de que la consulta sea previa a la autorización e implementación de un proyecto…Según expone esa agrupación [Cacif] en la carta, se viola el Convenio 169 sobre pueblos indígenas, porque al no existir un reglamento, hay falta de certeza de cómo aplicarse, con resoluciones desfavorables al derecho de libertad de empresa y de trabajo, y generan conflictividad social…

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15 August 2017

Guatemala - Oxec Case

Autor(a): Elias Arriaza, Consortium Legal Guatemala

The Courts are seeking to harmonize the rights recognized under ILO Convention 169 with those affected due to the suspension of licenses granted to hydropower and mining projects...The Convention aims to protect the rights of indigenous peoples and, within these rights, it recognizes that the State shall consult with them whenever legislative or administrative measures are envisaged that may affect them...
Recently, the matter again became relevant in the Oxec hydropower project case, because the Supreme Court of Justice granted a provisional injunction ("amparo") during the proceedings, which was confirmed by the Constitutional Court... with which the project could no longer operate....One year after the provisional "amparo" had been granted, the Constitutional Court...decided to grant the "amparo", but with the effect of ordering the consultation...
It must be examined on sound grounds whether the person claiming the violation is part of the community or communities on which the project has an impact...There is a need to harmonize the right to consultation of indigenous peoples with the rights that are affected by a suspension of licenses...Under these premises, it seems that the resolution of the Constitutional Court to order the consultation, with consequences for those who may be responsible for not allowing it, but without suspending licenses, is a harmonizing solution.

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28 August 2017

La votación contra la hidroeléctrica, en el día en que Jimmy Morales provocó su peor crisis

Autor(a): Simone Dalmasso, Plaza Pública (Guatemala)

…[M]iles de vecinos de Santa María Cahabón (Alta Verapaz) tom[rón] parte en una consulta de buena fe sobre las hidroeléctricas Oxec I y Oxec II, que operan en los ríos Oxec y Cahabón. La consulta fue organizada por los detractores de la hidroeléctrica…Participó el 39.7% de la población (26,537 habitantes…)Todos ellos, salvo once, votaron en contra de la presencia de la empresa…En todas las aldeas el acto se celebró sin incidentes. Aunque en municipios como Salac I, donde parte de la comunidad quiere expulsar a la hidroeléctrica y otra parte defiende su actividad, tras suscribir un convenio en 2012, se registraron momentos de tensión.“[M]uchos jóvenes han tenido que emigrar. La empresa nos permite trabajar cerca de casa”…Los detractores de la hidroeléctrica denuncian no haber sido consultados, reivindican que la decisión debe estar en manos de las 195 aldeas y alertan sobre los peligros ecológicos de la empresa. Sin embargo, el MEM…sigue rechazando este procedimiento. Y realizando su propia consulta, que solo incluye a las 11 aldeas del área de influencia.La empresa sigue en funcionamiento…

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12 December 2017

MEM finaliza consultas a 11 comunidades por caso Oxec

Autor(a): Prensa Libre (Guatemala)

El Ministerio de Energía y Minas efectuó consultas a los pueblos indígenas en 11 comunidades del área de las hidroeléctricas Oxec, cuyos resultados presentó a la Cámara de Amparos y Antejuicios de la CSJ… Ana Valeria Prado…directora de sostenibilidad Oxec, S. A., propiedad de Energy Resources, indicó que la realización de las consultas…devuelven certeza jurídica para la inversión y operación de proyectos… Julio González activista ecológico…, que asesor[a] jurídicamente a comunidades aledañas indicó que desconocían que se hubieran efectuado tales consultas…y que se haya entregado la información a la Corte. Agregó que continúan con el criterio que se violó la ley al no efectuar inicialmente consultas y que ahora… no cumplen con el requisito de ser anteriores a ejecutarse el proyecto…Además indica que no solo se trata de once comunidades sino que hay diversidad de pueblos indígenas que son afectados por impacto al área del Río Cahabón.


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