Total lawsuit in Belgium (re Myanmar)

Gas pipeline By: Ohikulkija, Creative commonsPour une version française de ce profil, cliquez ici.

 In April 2002, four Myanmar refugees filed a lawsuit against TotalFinaElf (now Total), Thierry Desmarest (chairman of Total) and Hervé Madeo (the former director of Total’s Myanmar operations) in Brussels Magistrates’ Tribunal.  The Myanmar refugees brought the lawsuit pursuant to a 1993 Belgian law of universal jurisdiction.  This law provides Belgian courts with jurisdiction to hear cases for certain serious crimes, such as crimes against humanity and war crimes, even those committed outside Belgium.  This case is the first to be brought under this law against a company rather than an individual.  The plaintiffs allege that Total and its managers have been complicit in crimes against humanity, such as torture and forced labour, committed by the Myanmar military junta in the course of the construction and operation of the Yadana Gas Pipeline in Myanmar.  Total owns the largest stake in this pipeline (31%).  The plaintiffs allege that Total provided moral and financial support to the Myanmar military government with full knowledge that its support resulted in human rights abuses by the military.  A procedural issue arose as to whether the plaintiffs had standing to bring the lawsuit because they were not Belgian citizens.  In April 2005, the Court of Arbitration (Cour d’arbitrage, renamed the Constitutional Court in May 2007) ruled that the exclusion of refugees from access to the provisions of the law on universal jurisdiction was unconstitutionally discriminatory.  However, in June 2005, the Cour de cassation (court of highest appeal) dismissed the proceedings against Total, disregarding the ruling by the Court of Arbitration.  In June 2006, the Constitutional Court struck the provision of the universal jurisdiction law that barred non-citizens from bringing lawsuits under the law.  In March 2007, the Cour de cassation dismissed the entire proceeding, ruling that it could only continue on the basis of a law modified by the Constitutional Court if the modification favoured the defence (in this case, Total).  In October 2007, based on the universal jurisdiction law as modified by the Constitutional Court, the Belgian federal prosecutor’s office opened a new investigation into this case.  The Belgian authorities declared the "case closed" in March 2008, dropping the case against Total. 

-  “Belgium drops Myanmar rights case against Total”, Agence France Presse, 6 Mar 2008
- “French oil firm accused of complicity with military regime”, John Lichfield, Independent [UK], 4 Oct 2007
- [français] “Birmanie: reprise en Belgique de la longue bataille judiciaire contre Total”, AFP, 2 octobre 2007
- “Belgian court stops human rights probe of Total oil”, Reuters, 1 Jul 2005 

- Total: Total in Myanmar, 26 Sep 2007
- Actions Birmanie: Civil action for Crimes against humanity and complicity in Crimes against humanity committed in Burma (Myanmar) Lodged on Thursday April 25 2002 in the Brussels magistrates court against X, the company TOTALFINAELF S.A., Thierry Desmarest and Herve Madeo, 25 Apr 2007 [English summary of complaint]
- [français] Comité pour l’Annulation de la Dette du Tiers Monde (CADTM) : Crimes en Birmanie : Total 1 – Justice 0, 24 avril 2007
- Burma Campaign UK: Total Oil: Fuelling Oppression in Burma, Ch. 8 The Lawsuits, 21 Feb 2005 

- [français] Cour de cassation de Belgique: [PDF] Arrêt, 28 mars 2007
- [français] La cour d’arbitrage: [PDF] Arrêt, 21 juin 2006
- [français] Cour de cassation de Belgique: [PDF] Arrêt, 29 juin 2005
- [français] Cour de cassation de Belgique: [PDF] Arrêt, 5 mai 2004

 

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Article
5 March 2008

Belgique : Les Birmans déboutés : Total l’emporte

Auteur: Joan Condijts, Le Soir [Belgique]

La Chambre des mises en accusation de Bruxelles ne rouvre pas l’instruction de la plainte contre le pétrolier. Un pourvoi en cassation est toujours possible..."Surréaliste" [précisait] Alexis Deswaef, avocat d’Aung Maw Zin, réfugié birman qui, en 2002, a déposé plainte contre Total, pour complicité de crime contre l’humanité...Victime de violences de la junte militaire au pouvoir à Rangoon, Aung Maw Zin estime que le pétrolier a apporté un soutien moral, financier et logistique aux bataillons birmans, notamment responsables, selon lui, d’actes de travail forcé lors de la construction du gazoduc vers la frontière thaïlandaise...2007...sur injonction ministérielle, le Parquet fédéral [était] prié de reprendre l’instruction. La Chambre des mises en accusation en a décidé autrement...Un recours possible ? La cour de cassation. Ou la case départ.

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Article
24 January 2008

Les ONG veulent pouvoir traîner les entreprises en justice

Auteur: Isolda Agazzi, InfoSud/IPS

Les entreprises peuvent être néfastes pour la vie des hommes. Au Forum de Davos, en Suisse, une coalition d'organisations non gouvernementales (ONG) entend leur demander des comptes, "car vivre dans un environnement sain, c'est un droit de l'Homme", selon les ONG... L'existence d'un droit suppose des moyens juridiques de le faire respecter. "Les citoyens africains lésés par une entreprise allemande devraient pouvoir porter plainte devant les tribunaux allemands", souligne [Michael Windfuhr, directeur de l'ONG allemande 'Brot für die Welt'], citant le cas historique de Chiquita, condamnée à une lourde amende par les tribunaux américains pour son soutien aux paramilitaires colombiens. Selon Windfuhr, des mécanismes de plainte devraient exister aussi au niveau européen et des organisations internationales. [fait aussi référence à Total]

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Article
2 October 2007

Birmanie: reprise en Belgique de la longue bataille judiciaire contre Total

Auteur: Agence France Presse

La bataille judiciaire belge autour des activités controversées de Total en Birmanie a été relancée mardi, alors que le géant pétrolier français était déjà sur la sellette pour le soutien financier que ses détracteurs l'accusent de fournir à la junte birmane. [fait référence aussi a Unocal]

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Article
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Auteur: AFP

Total on Tuesday faced a renewed Belgian probe into its alleged support of Myanmar's military regime… Belgium authorities are reopening a case brought by Myanmar refugees that Total was involved in crimes against humanity in their country, the refugees' lawyer said. Four refugees accuse the company of having used forced labour provided by the military regime to build a gas pipeline...[and] of having provided logistic and financial support in the 1990s to the military junta… [L]ast year the group was cleared of charges in France that it relied on forced labour to build the…pipeline after an out-of-court settlement… Total declined to comment on the Belgian case other than by saying it had "taken note" that it had been reopened. [also refers to Unocal (part of Chevron)]

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Article
27 April 2007

Birmanie : l’affaire TOTAL relancée par la justice belge

Auteur: Confederation Syndicale Internationale

La CSI a accueilli avec satisfaction la décision du Ministre belge...André Flahaut, d’utiliser son pouvoir d’injonction positive dans l’affaire opposant des réfugiés birmans [en Belgique] à la firme Total...Grâce à la décision du Ministre, ce dossier qui est gelé depuis 2003...est enfin relancé. La plainte contre TOTAL pour complicité de crimes contre l’humanité [a été] déposée en avril 2002...On reproche à TOTAL...d’avoir apporté un soutien logistique et financier aux militaires de la junte birmane responsable de travail forcé, de déportations, de meurtres, d’exécutions arbitraires et de tortures...

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Article
30 August 2005

Total en Birmanie

Auteur: Total

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