Perfil de demanda judicial contra Agua Mineral Chusmiza por actividades en Chile

Lake Northern Chile photo by Godot13

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Las comunidades indígenas Aymara y Atacama de Chusmiza y Usmagama, ubicadas en las estribaciones semi áridas de los Andes en la región norte de Chile, disputaron los derechos de la empresa Agua Mineral Chusmiza SAIC a embotellar y vender agua proveniente de una fuente localizada en sus tierras ancestrales. Las comunidades alegaron que la empresa les había privado de manera ilegal de sus tierras y recursos hídricos, y que violó sus derechos establecidos en el Convenio 169 de la Organización Internacional del Trabajo (OIT) (Convenio 169 de la OIT sobre Pueblos Indígenas y Tribales).  La empresa argumentó que el agua sobre la que tenía derechos de propiedad no se encontraba ubicada dentro de los territorios de las comunidades, agregando que la Ley de Pueblos Indígenas de Chile (Ley Indígena) (la cual garantiza protección especial a los recursos hídricos de las comunidades indígenas) sólo les da control a los indígenas si la fuente del agua se encuentra dentro de sus territorios. La empresa sostenía que las comunidades podían acceder al recurso hídrico sólo porque ésta les permitía usar el agua.

El tribunal local falló a favor de las comunidades indígenas en agosto de 2006. Su decisión se basó en el derecho que tienen las comunidades de registrar el uso de las fuentes de agua contemplado en el Código de Aguas de Chile y en la Ley Indígena. El tribunal dictaminó  que todas las comunidades como éstas pueden tener un derecho legalmente reconocido al agua a través del uso ancestral de la tierra y los recursos hídricos, a pesar de que formalmente la empresa es la dueña de los terrenos. El tribunal otorgó un flujo de nueve litros por segundo a las comunidades, y un litro por segundo a la empresa. En abril del 2008, la empresa apeló la decisión y el tribunal de apelaciones afirmó la decisión del tribunal de primera instancia. Enfatizó en particular el hecho que las comunidades habían utilizado la fuente de agua en disputa desde tiempos inmemorables.

La empresa luego apeló ante la Corte Suprema de Chile. Sus argumentos se basaron en la licencia privada que habían obtenido para extraer agua, y en la propiedad legal que tenía sobre las tierras de donde venía extrayendo el agua. Las comunidades de nuevo se apoyaron en la Ley Indígena, y también en el Convenio 169 de la OIT.

En noviembre de 2009, la Corte Suprema decidió a favor de las comunidades indígenas, y les concedió el derecho a una parte del flujo de agua en disputa. La Corte Suprema aceptó los derechos co-existentes de las comunidades bajo la Ley Indígena, y los de la empresa bajo el Código de Aguas, con base en que el derecho de las comunidades a beneficiarse del agua precedía cualquier derecho de explotación que hubiera sido concedida posteriormente a la empresa.

La Corte Suprema reconoció la aplicación del Convenio 169 de la OIT por primera vez desde su ratificación por parte de Chile en septiembre del 2008, y adoptó una interpretación amplia con relación a tierras comunitarias, superando así el hecho de que la petición hecha por las comunidades tenía que ver con agua proveniente de tierras de propiedad de la empresa. La Corte Suprema confirmó que la ley chilena reconoce los derechos ancestrales de las comunidades Aymara y Atacama sobre el agua, y clarificó la capacidad que tienen las comunidades indígenas de registrar sus derechos sobre el agua.

- [PDF] “Denuncia de la comunidad Aymara Chusmiza – Usmagama y sus miembros contra la República de Chile ante la Comisión interamericana de derechos humanos”, Observatorio de Derechos de los Pueblos Indígenas, 2010
- [EN] “The Chilean Supreme Court recognizes indigenous Aymara of Usmagama water use rights in the Chusmiza slope, located in the Tarapaca region”, Indigenous Peoples Issues & Resources, 2 Dec 2009
- [EN] “Chile’s Supreme Court upholds indigenous water use rights”, Santiago Times [Chile], 30 Nov 2009
- “Suprema aplica Convenio 169 y reconoce derechos de aguas ancestrales”, La Nación [Chile], 27 noviembre 2009
- “Histórica sentencia en Iquique a favor de comunidad aymara de Chuzmiza. Corte reconoce derechos ancestrales sobre las aguas”, Mapuexpress, 17 abril 2008

- Observatorio Ciudadano [Chile]:
- “Corte Suprema rechaza casación de empresa minera y concede aprovechamiento de aguas a comunidades indígenas”, en Mapuexpress, 26 noviembre 2009

- Corte Suprema, Santiago, Chile, Agua Mineral Chusmiza v. Comunidad Indígena de Chusmiza Usmagama 25 noviembre 2009

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Autor(a): Compiled by Business & Human Rights Resource Centre

Welcome to the 9th issue of the Corporate Legal Accountability Quarterly Bulletin. To assist all those following corporate legal accountability issues, we send this bulletin to highlight key developments, new cases profiled on our site, updates to existing profiles, and other news. Our Corporate Legal Accountability Portal is an online information hub providing resources for non-lawyers as well as lawyers – including victims, advocates, NGOs, businesspeople, lawyers bringing lawsuits against companies and lawyers defending companies. The portal provides impartial, concise information about lawsuits against companies in which human rights abuses are alleged – its aim is to demystify these lawsuits. Each case profile includes materials from both the plaintiffs and defendants, to the extent they are available.[Refers to adidas, Agua Mineral Chusmiza, Alstom, Areva, BASF, BP, CACI, Chevron, Chiquita, Drummond, DynCorp, ExxonMobil, HudBay Minerals, Monterrico Metals (part of Zijin), Rio Tinto, Shell, Tate & Lyle, Texaco (part of Chevron), Titan (now L-3), Vedanta Resources, Veolia Transport (part of Veolia Environnement)]

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Autor(a): Business & Human Rights Resource Centre

The indigenous Aymara and Atacama communities of Chusmiza and Usmagama, in the semi-arid Andean foothills of northern Chile, challenged the right of the company Agua Mineral Chusmiza SAIC to bottle and sell water from a source under their ancestral lands.  The communities alleged that the company had illegally deprived them of their lands and water sources, and that their rights set out in International Labour Organization (ILO) Convention 169 (Indigenous and Tribal Peoples Convention) were violated.  The company argued that the water for which it had registered property rights was not within the territories of the communities, and therefore not protected by the Chilean Indigenous Peoples’ Act (Ley Indígena), which grants special protection to indigenous communities’ water resources.  The company maintained that the communities’ access to water existed only because it let them use the water. 

The local court ruled in favour of the communities in August 2006.  It based its decision on the communities’ right to register their use of the water source under the Chilean Water Code, and the Chilean Indigenous Peoples’ Act.  The court ruled that communities such as these may have a legally recognised right to water through ancestral use of the land and water sources, notwithstanding the company’s formal land ownership.  The court awarded a flow of nine litres per second to the communities, and one litre per second to the company. In April 2008, the company appealed this decision and the appeals court upheld the lower court ruling.  It stressed in particular in its finding that the communities had used the water source since time immemorial.

The company then appealed to the Chilean Supreme Court. Its arguments relied on the private licence to extract water that it had been awarded, and its ownership of land from which the water was being extracted.  The communities again relied on the Indigenous Peoples’ Law, as well as on ILO Convention 169. 

In November 2009, the Supreme Court decided in favour of the indigenous communities, granting them a right to part of the flow of water in question.  The Supreme Court accepted the co-existent rights of both the communities under the Indigenous Peoples’ Act, and also the company under the Water Code, on the basis that the communities’ right to exploit the water preceded the rights later granted to the company.

The Supreme Court recognised the application of the ILO Convention 169 for the first time since its ratification by Chile in September 2008, and adopted a wide interpretation of community land, thus overcoming the fact that the communities’ claim related to water sourced on the company’s own property.  The Supreme Court confirmed that Chilean law recognises the ancestral water rights of the Aymara and Atacama communities over the water, and clarified the ability of the indigenous communities to register their water rights.

- [PDF] [ES] “Denuncia de la comunidad Aymara Chusmiza – Usmagama y sus miembros contra la República de Chile ante la Comisión interamericana de derechos humanos”, Observatorio de Derechos de los Pueblos Indígenas, 2010
- “The Chilean Supreme Court recognizes indigenous Aymara of Usmagama water use rights in the Chusmiza slope, located in the Tarapaca region”, Indigenous Peoples Issues & Resources, 2 Dec 2009
- “Chile’s Supreme Court upholds indigenous water use rights”, Santiago Times [Chile], 30 Nov 2009
- [ES] “Suprema aplica Convenio 169 y reconoce derechos de aguas ancestrales”, La Nación [Chile], 27 noviembre 2009
- [ES] “Histórica sentencia en Iquique a favor de comunidad aymara de Chuzmiza. Corte reconoce derechos ancestrales sobre las aguas”, Mapuexpress, 17 abril 2008

- Observatorio Ciudadano [Chile]:
- [ES] “Corte Suprema rechaza casación de empresa minera y concede aprovechamiento de aguas a comunidades indígenas”, en Mapuexpress, 26 noviembre 2009

- [ES] Corte Suprema, Santiago, Chile, Agua Mineral Chusmiza v. Comunidad Indígena de Chusmiza Usmagama 25 noviembre 2009

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Autor(a): Jeremy Valeriote, Santiago Times [Chile]

Chile’s Supreme Court...handed down a landmark ruling on indigenous water rights in a case that pitted Region I Aymara communities against Agua Mineral Chusmiza, a company seeking the rights to bottle and sell freshwater from a source used historically by Aymara indigenous residents. The court ruled unanimously in favor of granting a water flow of 9 liters per second to Chusmiza and Usmagama communities. It applied Convention 169 of the International Labor Organization...The legal dispute had been festering for 14 years and centers on community water rights in one of the driest deserts on the planet...Luis Carvajal, director of the Aymara communities [said] “We cried, we sang, I can’t describe it…this is history"...The ruling’s potential impact on major industries such as mining could be far reaching, since water supply is an important factor in the feasibility of many mining projects.

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