Grupo México lawsuit (re toxic spill in Mexico)

Copper_Mine_Credit_Marshman_via_English_Wikipedia_CC_3.0On 6 August 2014, 40.000 m3 of chemicals from the Buenavista del Cobre mine, a subsidiary of Grupo México, spilled into the Sonora and Bacanuchi rivers.  The toxic spill caused water and soil contamination which affected approximately 22,000 people directly and 250,000 indirectly across 7 municipalities.  Affected communities allege they suffer health damages, loss of livestock and crops, and restricted access to drinking water as a result of the spill.  The company initially blamed the spill on intensive rains, but later on admitted that the incident occurred due to defects in the piping system.

The environmental agency SEMARNAT immediately ordered an investigation into the incident.  On 29 August 2014, the Federal Attorney's Office for Environmental Protection (PROFEPA) filed a petition at the Attorney General's Office requesting a criminal investigation.  Between September and October 2014, PROFEPA issued a series of reports concluding that the spill occurred as a result of the company’s negligence and use of inadequate equipment.  The company was subsequently ordered to pay 4 different fines related to over 55 environmental and safety violations, amounting to a total of about $1.8 million.

On 15 September 2014, government authorities and Grupo México signed an agreement establishing a trust fund (Fideicomiso Río Sonora) with an initial balance of 2 billion Mexican pesos to cover the costs of environmental and agricultural remediation projects and provide compensation for economic damages and health problems to the community members affected by the spill. Additionally, Grupo México committed to installing 28 water treatment plants in affected areas and to build a medical clinic. Community members expressed concerns about the lack of consultation and arbitrariness of decisions surrounding the allocation of funds, as well as the lack of transparency regarding the results of the impact assessment.

In 2015 and 2016, affected communities filed 12 different complaints against government agencies under the 2013 law on the constitutional complaint mechanism (amparo), in relation to the various damages caused by the spill, as well as regarding denial of access to information on the incident. The claims concerned alleged violations of communities’ right to work, property, healthy environment, access to water, compensation for damages and participation in public matters. Lawsuits also concerned alleged government failure to ensure compliance with environmental and safety regulations and to implement remediation plans, as well as failure to adequately consult the communities regarding decisions affecting them.  In April 2016, the communities also filed a petition under the Foreign Legal Assistance Status to the US District Court in Arizona, requesting information from the US-headquartered Southern Copper, Buenavista del Cobre´s parent company, related to the mine’s operations and environmental practices. This information was deemed important to help determine the cause of the spill.  In August 2016, the court granted the discovery petition and ordered Southern Copper to provide the requested information.

On 6 August 2017, the First Tribunal of the Sonora State district ruled in favour of the plaintiffs in a lawsuit regarding the government’s failure to attend to health problems caused by water contamination.  However, the Supreme Court of Justice dismissed a case that named Buenavista del Cobre as one of the defendants and alleged failure to comply with environmental norms and lack of adequate regulations on treating hazardous waste.  The court ruled that that the company could not be qualified as a responsible authority under the 2013 amparo law and held liable for human rights violations.  According to the law, as a general rule, only public authorities can be parties to an amparo. However, private persons can be qualified as a responsible authority if they perform acts equivalent to those of a public authority, and when those acts are prescribed by law and affect the exercise of human rights.  The plaintiffs claimed that Buenavista del Cobre must be treated as a responsible authority for the purpose of the case based on its obligation, established in the mining regulation, to ensure environmental protection.

In October 2016, several UN Special Rapporteurs urged the Mexican government to provide information on the real impact of the spill and on the measures taken to mitigate its consequences.  In April 2017, UN Working Group on business and human rights noted in its country visit report that the government and Grupo México failed to fulfil their obligations under the initial trust fund agreement, and that the Attorney General has not taken action on the petition to open a criminal investigation.  In turn, the company claimed they could not fulfil their obligations regarding the construction of water treatment plants and health clinic “because the municipal authorities did not have capacity to operate them”.  In August 2017, it was revealed that the trust fund had been closed.  The government claimed that the remedial and compensation plans had been fully complied with.  However,  affected communities argue that Grupo México and the Mexican government have not fulfilled their obligations under the trust fund in a lawsuit pending before the Supreme Court of Justice.  The court is yet to decide if Fideicomiso Río Sonora can be tried in court for human rights violations under the 2013 amparo law, as an entity composed of both public and private actors.

On 5 September 2018, the Supreme Court of Justice of Mexico ruled in favour of the members of the Bacánuchi rural community in a lawsuit challenging the construction of a new tailings dam in the Sonora river basin by Grupo México's subsidiary Buenavista del Cobre, recognizing the right of the community members to be consulted on environmental matters of public interest.


- Mexican Supreme Court ruling favors communities regarding new Southern Copper Corporation tailings dam: PODER, Global News Wire, 7 Sep 2018
- [ES] "Suprema Corte falla a favor de Bacanuchi contra presa de jales mineros", El Economista, 5 Sep 2018
- [ES] "Comités de Cuenca Río Sonora y FPDT-Atenco se unen para exigir a SCJN derecho a participación ante megaproyectos", ProDesc, 20 Aug 2018
- [ES] "ONG piden a la SCJN reconocer derecho ciudadano a participar en proyectos que afecten al ambiente", Proceso, 14 Aug 2018
- [ES] "Relator ONU: Grupo México, ejemplo descarado y flagrante de impunidad", Milenio, 8 May 2018
- [ES] "Atrae la SCJN dos casos relacionados con el derrame en el Río Sonora", Red TDT, 26 Apr 2018
- [ES] “Buscan transparentar el Fideicomiso Río Sonora”, ContraLínea, 23 April 2018
- “Sonora spill projects remain incomplete”, Mexico News Daily, 8 August 2017
- [ES] "Promesas incumplidas y pozos envenenados: así vive la gente cerca del contaminado Río Sonora", Animal Político, 2 Aug 2017
- [ES] “LA suprema corte atrae demanda contra grupo Mexcio por derrame de 2014”, Expansion, 5 July 2017
- “Billionaire German Larrea's Grupo Mexico Failed Victims In Mining Disaster, UN Says”, Forbes, 27 July 2017
- [ES] ”Gobierno y Grupo México eluden remediar ecocidio en Sonora: ONU”, La Jornada, 26 July 2017
- [ES] "Nueva demanda contra Grupo México por derrame de tóxicos en Sonora", Proceso, 28 Oct 2015
- [ES] "Segunda demanda colectiva para Grupo México", La silla rota, 25 June 2015
- [ES] "Con llagas y metales en la sangre: así dejó Grupo México a gente en Sonora", SinEmbargo, 22 June 2015
- [ES] "Grupo México envenena Sonora; la minera cerró un hospital general", Excelsior, 26 May 2015
- “Mexico’s ‘worst environmental disaster in modern times’”, , 8 January 2015
- “No Apology From Mining Tycoon German Larrea For Worst Ecological Disaster In Mexico's History”, Forbes, 2 Sep 2014


- "Update on Grupo México lawsuit (re toxic spill in Mexico)", 27 Aug 2018
- [ES] "Suprema Corte decidirá si comunidades pueden participar en asuntos que afectan el medio ambiente", 13 Aug 2018
- [ES] "Derecho a participar en asuntos medioambientales: Amparo en revisión 365/2018 en la Segunda Sala de la Corte", 9 Aug 2018
- [ES] "Relator de la ONU sobre sustancias tóxicas expresa su preocupación por la salud de afectados por derrame en el Río Sonora", 6 May 2018
- [ES] “Derrame de 40 millones de litros de solución de cobre acidulado a los ríos Bacánuchi y Sonora provenientes de las instalaciones de la mina Buenavista del Cobre, S.A. de C.V., subsidiaria de Grupo México: Informe para el Relator Especial sobre las obligaciones de derechos humanos relacionadas con la gestión y eliminación ecológicamente racionales de las sustancias y los desechos peligrosos, Sr. Baskut Tuncak”, May 2018
- [ES] “Comités de cuencia río Sonora se amparan contra zona económica especial y demandan a instancias de gobierno por no atender su salud”, 2 Aug 2017
- [ES] “Los comités de cuenca río Sonora anuncian victorias legales en Estados Unidos”, 5 Aug 2016
- “KPBS televisión video about the effects of the río Sonora spill”, Nov 2015
- [ES] “Conferencia de prensa: Comités de cuencia rÍo Sonora obtienen primeras victorias legales”, Oct 2015
- [ES] “Comités de cuencia rÍo Sonora obtienen primeras victorias legales”, 22 Oct 2015
- [ES] "Ante la omisión de las autoridades deferales y la empresa Grupo México, Comités de Cuenca del Río Sonora presentan 5 amparos", 4 Aug 2015

Earth Rights

- “Mexico’s Worst Mining Disaster Survivors Turn to U.S. Court for Assistance”, EarthRights International, 11 April 2016

UN Document

- “Report of the Working Group on the issue of human rights and transnational corporations and other business enterprises on its mission to Mexico”, UN General Assembly, 27 April 2017


Get RSS feed of these results

All components of this story

+ Español - Hide

Author: Andrea Vega, Animal Politico (Mexico)

La sentencia final de la Suprema Corte de Justicia (SCJN) sobre el amparo que presentó la comunidad de Bacánuchi, en Sonora, por la construcción de una presa de la minera Grupo México es ambigua, pues no queda claro su alcance, aunque ordena que se informe sobre los impactos de la obra y también da oportunidad a los pobladores para que den a conocer sus preocupaciones y sugerencias...

Luis Miguel Cano, el abogado de la organización PODER que lleva el caso en representación de los pobladores, señaló...que aunque la sentencia es un precedente importante respecto a reconocer la participación de las comunidades no indígenas en temas medioambientales, no queda claro el alcance de la consulta ni si quedará sin efecto la autorización ya emitida para el proyecto...

Read the full post here

7 September 2018

Mexican Supreme Court ruling favors communities regarding new Southern Copper Corporation tailings dam

Author: PODER via Global News Wire

...[T]he Mexican Supreme Court issued a ruling regarding the construction of a new copper tailings dam in Sonora by Southern Copper Corporation subsidiary Buenavista del Cobre...The community of Bacanuchi, represented legally by PODER, claimed that there was no public participation prior to the Secretariat of Environment and Natural Resources (SEMARNAT) granting authorization to the company for the construction of the tailings dam.  The Supreme Court ruled that the affected communities have a constitutional right to participate in environmental matters.  The decision is definitive and there is no right to appeal...

Read the full post here

+ Español - Hide

Author: El Economista

La Segunda Sala de la Suprema Corte de Justicia de la Nación (SCJN) resolvió amparar a la comunidad de Bacánuchi, Sonora, contra la construcción de una presa de jales mineros.  En 2014 ocurrió un derrame de residuos en los ríos Sonora y Bacánuchi, con motivo de la operación de las instalaciones mineras de Buenavista del Cobre, por lo que pobladores promovieron un juicio de amparo por la omisión de realizar una consulta previa a la autorización para construir y operar una nueva presa de jales mineros...Al resolver el amparo en revisión, los ministros de la Suprema Corte consideraron que sí se debió consultar a los integrantes de la comunidad antes de la emisión de la autorización otorgada para construir y operar una presa de jales mineros, a fin de cumplir con la obligación de promover, respetar, proteger y garantizar los derechos humanos.  La Segunda Sala concluyó que el derecho a la participación previsto en la Constitución Federal y en diversos tratados internacionales no se restringe a participar en asuntos políticos, sino que incluye la posibilidad de incidir en la discusión relativa a políticas y proyectos medioambientales.  Ello especialmente cuando dichos proyectos afecten a los ciudadanos, dado el precedente de derrame ocurrido en esa región.

Read the full post here

+ Español - Hide

Author: ProDesc (México)

 …Comunidades afectadas por megaproyectos, encabezadas por los Comités de Cuenca Río Sonora (CCRS) y por el Frente de Pueblos en Defensa de la Tierra (FPDT-Atenco) se reunieron hoy fuera de la Suprema Corte de Justicia de la Nación (SCJN) para reclamar a los ministros su derecho a participar en temas medioambientales. El acto público se dio en el marco del próximo fallo de la SCJN al amparo interpuesto por los habitantes de Bacánuchi, Sonora, referente al derecho que tienen las comunidades aledañas a los ríos Bacánuchi y Sonora de participar y por tanto decidir sobre la ampliación de una presa de jales de la minera Buenavista del Cobre, S.A. de C.V., construida por Grupo México…El fallo será trascendental, no sólo para los habitantes de Sonora, sino para todos aquellos que enfrentan las consecuencias negativas de los megaproyectos en México, como es el caso de las comunidades aledañas al Nuevo Aeropuerto Internacional de la Ciudad de México…Prominentes organizaciones de defensa de los derechos humanos y del medio ambiente se sumaron a esta demanda ante la SCJN, y hoy entregaron un Amicus Curiae, documento dirigido a los ministros de la Segunda Sala, con el que exponen elementos jurídicos sobre el derecho a la participación pública en asuntos ambientales…

Read the full post here

+ Español - Hide

Author: Proceso (México)

…Organizaciones no gubernamentales…consideraron que la Suprema Corte de Justicia de la Nación (SCJN) tiene la oportunidad “histórica” de determinar si se reconoce plenamente la existencia del derecho a participar en asuntos de interés público de tipo medioambiental. En un comunicado, las organizaciones recordaron que el próximo miércoles 22, la Segunda Sala de la SCJN resolverá un juicio de amparo “de gran relevancia” para las comunidades que son afectadas por proyectos productivos y de infraestructura que tienen el potencial de generar daños al medio ambiente en México (amparo en revisión 365/2018). Dicha Sala…determinará si se reconoce plenamente la existencia del derecho a participar en asuntos de interés público de tipo medioambiental, y si ese derecho supone la obligación de las autoridades de informar, consultar y dejar participar a las comunidades antes del proceso para autorizar dichos proyectos, en tanto que las leyes secundarias no garantizan una participación efectiva…Las comunidades del río Sonora y todas aquellas afectadas por proyectos con impactos ambientales negativos, subrayaron las ONG, “se beneficiarían de un precedente favorable a este derecho” por parte de la Suprema Corte, incluidas las comunidades rurales y urbanas que han emprendido luchas en todo el país contra grandes proyectos…

Read the full post here

Company response
+ Español - Hide

Author: Milenio (México)

“Relator ONU: Grupo México, ejemplo descarado y flagrante de impunidad”, 8 de mayo de 2018

…El relator de la Organización de las Naciones Unidas (ONU) sobre manejo de sustancias tóxicas, Baskut Tuncak, acusó a Grupo México de no realizar las medidas para remediar el derrame de cobre que realizó al río Sonora, ocurrido hace cuatro años, dejando sin acceso a agua confiable a los habitantes de la zona, por lo que sostuvo que se trata de un ejemplo descarado y flagrante de impunidad. "Estamos hablando de una de las compañías más grandes de todo mundo, una compañía que literalmente mueve montañas en unas cuantas semanas, y no puede construir unas cuantas instalaciones de tratamiento de agua o terminar de construir un hospital que se comprometieron a hacer. Si esto no es un ejemplo descarado y flagrante de que tienen derecho a la impunidad, entonces no sé qué más podría ser." …"En el caso de río Sonora, lo que me hizo mucho ruido fue que la empresa se comprometió a dar un remedio efectivo a estas comunidades, pero durante cuatro años éstas no han tenido acceso a una fuente de agua confiable, y desde hace cuatro años no han accedido al hospital o la clínica que también se les prometió y se encuentra a medio construir", afirmó Tuncak, luego de una reunión con las comunidades la semana pasada…

Read the full post here

+ Español - Hide

Author: RedTdt, Poder

“Atrae la SCJN dos casos relacionados con el derrame en el Río Sonora” – 26 de abril de 2018

…El pasado 11 de abril de 2018, la Suprema Corte de Justicia de la Nación (SCJN) atrajo una demanda que plantea que el Fideicomiso Río Sonora podría ser cuestionado mediante un juicio de amparo dado el interés público de su objeto y debido a la intervención de un funcionario público en su Comité Técnico (expediente SEFA 27/2018)…Asimismo, la SCJN atrajo otra demanda para definir si, de cara a la salvaguarda del derecho a un medio ambiente sano, se puede reconocer interés legítimo de los habitantes del Río Sonora para cuestionar actos generados en una localidad que puedan repercutir en otra, sea por la afluencia de ríos o por la conexión de cuerpos de agua (expediente SEFA 46/2018)…La primera demanda atraída por la SCJN busca conseguir que el Fideicomiso Río Sonora pueda ser cuestionado a través de un juicio de amparo porque su objeto (en este caso, la remediación de la contaminación del Río Sonora y los daños al medio ambiente y a la salud de los habitantes, así como los daños económicos causados a la población aledaña) es de interés público, además de que el Comité Técnico del Fideicomiso fue presidido por un funcionario público, el subsecretario de SEMARNAT, Rodolfo Lacy Tamayo…[y porque] los 2 mil millones de pesos que la empresa destinó para reparar los daños ambientales y materiales ocasionados por el derrame, se usó poco más de la mitad, dejando pendiente una serie de promesas a la población hechas poco después del derrame, como:

Asegurar tranquilidad en el consumo de agua de calidad, ya que el Fideicomiso prometió instalar 36 plantas potabilizadoras, aunque solamente construyó nueve, de las cuales hay ocho instaladas y no todas operan con regularidad.

Read the full post here

Company non-response
+ Español - Hide

Author: Ernesto Aroche Aguilar, Animal Político (México)

“Promesas incumplidas y pozos envenenados: así vive la gente cerca del contaminado Río Sonora”, 2 de Agosto de 2017

Pese a que el gobierno estatal aseguró que ya no había contaminación en el río Sonora, tras el derrame de 40 mil metros cúbicos de sulfato de cobre mezclados con ácido sulfúrico y otros metales pesados, en 2014,—todo proveniente de la mina de Buenavista del Cobre de Grupo México en Cananea—, un juez determinó que en la zona al menos los pozos de agua de Sinoquipe y La Labor tienen altos niveles tóxicos, superiores a los permitidos para el consumo humano, según la Organización Mundial de la Salud (OMS)…En un informe del Grupo de Trabajo de la ONU sobre empresas y derechos humanos, que fue dado a conocer a finales de junio pasado, se detalló que la empresa justificó la ausencia de las plantas potabilizadoras argumentando que las autoridades municipales “no tenían capacidad” para operarlas, por lo que sería “irresponsable” su construcción….“A principio se habló de 19 enfermos, para 2015 ya eran 280, en 2016 nos dijeron que el número había subido a 361. El último dato que tenemos es que son 381, pero creemos que son muchos más”, detalló…integrante de los comités denunciantes…

Read the full post here

+ Español - Hide

Author: Cristina Gómez Lima, La Jornada (México)

 “Gobierno y Grupo México eluden remediar ecocidio en Sonora: ONU”, 26 de Julio de 2017

…El grupo de trabajo de la Organización de las Naciones Unidas (ONU) sobre Empresas y Derechos Humanos, encabezada por Pavel Sulyandziga y Dante Pesce, acusó a Grupo México de ser arbitrario y no respetar normas ambientales ni laborales, y al gobierno federal de ser incapaz de hacer cumplir la ley por su urgencia de atraer inversiones.En su informe más reciente, el grupo de trabajo determinó que la empresa propiedad de Germán Larrea Mota Velasco y las autoridades federales se acusan mutuamente para eludir la urgente remediación de los daños causados por el derrame tóxico de la mina Buenavista del Cobre al río Sonora, ocurrido el 6 de agosto de 2014, que afectó a más de 22 mil personas…El equipo de la ONU visitó Sonora en septiembre pasado…[El Grupo] recordó que, a fin de evitar demandas…Grupo México se comprometió a instalar 28 plantas de tratamiento del agua con tecnología de filtración de metales pesados y a construir una clínica para tratar a los afectados, pero no ha cumplido...

Read the full post here

31 July 2017

Mexico: According to the UN, Grupo Mexico has failed to repair the damage, install water treatment plants & clinic, it has been 3 years since the mine´s toxic spill

Author: Dolia Estevez, Forbes

 “Billionaire German Larrea's Grupo Mexico failed victims in mining disaster, UN says”, 27 Jul 2017

…Three years after a mine belonging to Grupo México caused the worst ecological disaster in Mexican history, the mining giant…has failed to fulfill its obligations with the victims, a new UN report said …In August 2014, Buenavista del Cobre, a subsidiary of Grupo Mexico, spilled 10 million gallons (40,000 cubic meters) of copper sulphate and heavy metals into the Sonora and Bacanuchi rivers. This environmental disaster affected approximately 24,000 people directly and 250,000 people indirectly…But three years into the tragedy, which forced schools to close and required the shut down of 322 wells, the UN report said that only one of the promised 28 water treatment plants had been built and it was not fully functional. During its visit to the site, the UN Working Group also confirmed that the health clinic had never been completed…Grupo Mexico told the UN Working Group that the reason construction of the treatment plants and the clinic had not been completed was because the municipal authorities did not have the capacity to operate them…

Read the full post here