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New briefing: Overview of legal arguments used in climate litigation against companies

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25 June 2019

Climate Litigation against Companies: An Overview of Legal Arguments

Author: Business & Human Rights Resource Centre

For the past decade, climate litigation has been steadily rising across jurisdictions. Traditionally, these cases have been brought against governments, but there is now a steep rise in climate lawsuits brought directly against companies. This increase is a result of advancements in climate attribution science, lessons learnt from similar litigation efforts, revelations into companies’ long-standing climate knowledge and deception efforts, increased public mobilisation, and collaboration between cities, lawyers, scientists and activists across the globe.

By early 2018, we tracked 14 climate lawsuits against fossil fuel companies around the world. Our 2018 Corporate Legal Accountability Annual Briefing Turning up the heat: Corporate legal accountability for climate change provides an in-depth analysis of these lawsuits and examines the opportunities and challenges for bringing such litigation. This briefing is intended to provide an overview of the specific legal arguments that lawyers have used to hold corporations accountable for climate harms.

Most of the lawsuits highlighted below are based on tort law claims including nuisance, negligence, civil conspiracy, and other legal doctrines, such as unjust enrichment and strict liability. A few cases also make innovative inroads into consumer protection legislation. However, differences in state laws, particularly in U.S. lawsuits, invite caution in making generalisations about the requirements or merits of particular claims. While all of the claims brought against companies are civil claims, ultimately, what they seek to achieve is the protection of rights and accountability for the abuse of those rights. In that sense, advocates are employing a rights-based approach to environmental litigation against companies.

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Author: Centre de Ressources sur les Entreprises et les Droits de l'Homme

Au cours de la dernière décennie, le nombre de litiges climatiques a régulièrement augmenté d’un pays à l’autre. En général, ces poursuites sont engagées contre des gouvernements, mais le nombre de poursuites liées au climat introduites directement contre des entreprises a considérablement augmenté. Cette augmentation résulte des progrès de la science sur l’attribution des changements climatiques, des leçons tirées d’affaires judiciaires similaires, des révélations sur les efforts de longue date des entreprises en matière de connaissance du climat et tentatives de tromperie, de la mobilisation publique accrue et de la collaboration entre villes, avocats, scientifiques et activistes du monde entier.

Au début de 2018, nous avions suivi 14 procès liées au climat contre des entreprises de combustibles fossiles du monde entier. Notre briefing annuel sur la responsabilité juridique des entreprises en 2018 La température monte: responsabilité juridique des entreprises en matière de changement climatique fait une analyse approfondie de ces procès et examine les opportunités ainsi que les défis liés à l'introduction de tels litiges. Le présent bulletin a pour but de donner un aperçu des arguments juridiques spécifiques que les avocats ont utilisés pour obliger les entreprises à rendre des comptes pour les dommages causés au climat. 

La plupart des procès décrits ci-dessous sont fondés sur des actions en responsabilité délictuelle, notamment des cas de nuisance, de négligence, des complots civils et d'autres doctrines juridiques, telles que l'enrichissement sans cause et la responsabilité objective. Quelques cas constituent aussi des percées novatrices dans la législation sur la protection des consommateurs. Cependant, les différences dans les lois des états, en particulier dans les procès aux États-Unis, invitent à la prudence lorsqu’il s’agit de généraliser les exigences ou le bien-fondé de revendications particulières. Bien que toutes les actions en justice intentées contre des entreprises soient des actions civiles, leur objectif ultime est la protection des droits et la responsabilité en cas de violation de ces droits. En ce sens, les avocats utilisent une approche fondée sur les droits dans les litiges environnementaux contre les entreprises.

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Author: Centro de Información sobre Empresas y Derechos Humanos

Durante la última década, los litigios climáticos han aumentado de manera constante en todas las jurisdicciones. Tradicionalmente, estos casos se han presentado en contra de los gobiernos, pero ahora hay un fuerte aumento en juicios por el clima, directamente en contra de las empresas. Este aumento es el resultado de los avances atribuidos a la ciencia del clima, a las lecciones aprendidas a partir de esfuerzos de litigios similares, a las revelaciones sobre el conocimiento del cambio climático y los intentos de engaño de larga data de las empresas, el aumento de la movilización pública y la colaboración entre ciudades, abogados, científicos y activistas de todo el mundo.

A principios de 2018, rastreamos 14 demandas climáticas contra empresas de combustibles fósiles en todo el mundo. Nuestro informe anual de responsabilidad legal corporativa de 2018 Aumentando el calor: la responsabilidad legal corporativa para el cambio climático ofrece un análisis en profundidad de estos juicios y examina las oportunidades y los desafíos para presentar este tipo de litigios. Ahora, el objetivo de este resumen informativo es proporcionar una visión general de los argumentos legales específicos que abogados y abogadas han utilizado para responsabilizar a las empresas por los daños climáticos.

La mayoría de los juicios que se resaltan a continuación se basan en reclamaciones de la ley de responsabilidad extracontractual que incluyen eliminación de perturbaciones, negligencia, concierto civil y otras doctrinas jurídicas, como el enriquecimiento injusto y la responsabilidad automática por daños causados por materiales o equipos peligrosos. Algunos casos también hacen avances innovadores en la legislación de protección al consumidor. Sin embargo, las diferencias entre las leyes estatales, particularmente en los juicios de los Estados Unidos, invitan a ser precavidos(as) al hacer generalizaciones sobre los requisitos o los méritos para formular reclamaciones específicas. Si bien todas las demandas presentadas contra empresas son reclamaciones civiles, en última instancia lo que buscan lograr es la protección de los derechos y la rendición de cuentas por el abuso de dichos derechos; en ese sentido, quienes actúan en la defensa, están empleando un enfoque basado en derechos para los litigios ambientales contra las empresas...

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